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Los Juegos de Mentes de Lewis Carroll

Lo que “Alicia en el país de las maravillas” revela sobre el cerebro.

Por David Robson | BBC Future

El popular cuento de Lewis Carroll contiene algunas verdades ocultas sobre el cerebro humano que aún están inspirando a los neurocientíficos a este día. David Robson da un salto por la madriguera.

john-tenniel-colorLewis Carroll fue notablemente modesto acerca de su obra maestra. “La heroína pasa una hora bajo tierra, y se encuentra con diversas aves, bestias, dotados de expresión (no hay hadas)”, escribió en Punch. “Todo esto es un sueño, pero que yo no quiero revelado hasta el final.”

Hace ya siglo y medio desde que Alice primero hizo que el viaje, cuento que ha inspirado a innumerables películas, pinturas, e incluso un ballet. Lo que es menos conocido es la forma en que la forma de nuestra comprensión del cerebro. No sólo psicología Freudiana y el análisis, sino también a la neurociencia moderna.Memoria, lenguaje y la conciencia, y es que mucho antes de que tuvieramos la tecnología para mapear las maravillas del cerebro, Carroll fue ya trazando sus contornos con sus experimentos y juegos mentales. “Se explora tantas ideas acerca de la continuidad en si misma, cómo recordamos cosas del pasado y pensamos en el futuro – hay un montón de riqueza allí acerca de lo que sabemos acerca de la cognición y la ciencia cognitiva”, dice Alison Gopnik en la Universidad de California , Berkeley.

Todos podemos aprender algo sobre nosotros mismos de Alicia en el País de las Maravillas – si sólo nos fijamos en la forma correcta. A medida que nos acercamos a 150 ° aniversario del libro, BBC Future sigue su viaje a los límites exteriores del cerebro.

Bébeme

Alice with the bottle labelled Drink Me, from the Lewis Carroll Story Alice in Wonderland, Illustration by Sir John Tenniel 1871“Bueno, me lo comeré”, dijo Alicia, “y si me hace crecer más grande, que puede llegar a la llave; y si me hace crecer más pequeño, puedo deslizarme por debajo de la puerta; así que de cualquier manera voy a entrar en el jardín, y no me importa lo que pasa! “

En una de sus primeras aventuras, Alicia encuentra una poción con la palabra “beber” en su etiqueta, que la reduce a tan sólo 10 pulgadas de alto. Una torta de mágica entonces tiene el efecto opuesto – ahora es tan grande que su cabeza golpea el techo. Las escenas se encuentran entre las más memorables del libro y adaptación de la película de Disney – y fueron de las primeras en captar la atención de los científicos.

En 1955, un psiquiatra llamado John Todd encontró que ciertos pacientes informaron exactamente la misma sensación de “estirando como un telescopio”. El trastorno se conoce como Micropsia, y parece ser más común en los niños. “He oído a pacientes diciendo que las cosas aparecen al revés, o aun cuando mamá está en el otro lado de la habitación, ella parece junto a ellos”, dice Grant Liu, un neurólogo de la Universidad de Pensilvania en Filadelfia, que ha estudiado el fenómeno.

Los diarios de Carroll muestran que sufrió migrañas, que a menudo desencadenan el síndrome – llevando a algunos a especular que él estaba usando sus propias experiencias como inspiración. Liu sospecha que el síndrome se puede fijar a una actividad anormal en los lóbulos parietales, que son responsables de la percepción espacial, sesgando el sentido de la perspectiva y la distancia. Pero a pesar del hecho de que puede ser molesto, estas ilusiones fugaces son generalmente inofensivas. “La mayoría no se ven afectados – y que sólo proporciona la seguridad de que el paciente no está loco y que otras personas también experimentan estas cosas”, dice Liu. Hoy en día, los neurocientíficos están tratando de evocar la ilusión en sujetos sanos – que piensan que podría arrojar luz sobre la manera en que creamos nuestro sentido del yo en el aquí y ahora.

La Duquesa y el Gato de Cheshire

“Esta vez sí que no había razón para equivocarse: era ni más ni menos que un cerdo, así que Alicia comprendió que no podía continuar con este asunto por más tiempo.”

tenniel-john-cheshire-catWonderland está lleno de personajes que cambian de forma, incluyendo la duquesa grotesca y su bebé llorón.

En los sueños con frecuencia los objetos se transforman y adquieren nuevas identidades, así que esa característica es la manera más inteligente en la que Carroll evocó a la mente dormida en las aventuras de Alicia; esa y la extraña sensación de que el tiempo está jugándole una mala pasada.

Los neurocientíficos creen que el fenómeno se debe a la manera en la que el cerebro consolida nuestra memoria mientras dormimos.
Personajes como el Gato de Cheshire evocan la mente cuando dormimos.Éste afianza los recuerdos vinculándolos con otros sucesos para crear la historia de nuestra vida.
Así, cruzando las referencias del recuerdo sobre un cerdo y un suceso sobre un bebé, por ejemplo, Carroll logró un efecto surrealista en un paisaje onírico.

Humpty Dumpty y el Jabberwocky

Alice with the bottle labelled Drink Me, from the Lewis Carroll Story Alice in Wonderland, Illustration by Sir John Tenniel 1871— Mi nombre es Alicia, pero…
—¡Qué nombre más estúpido!— la interrumpió con impaciencia Humpty Dumpty. — ¿Qué significa?
— ¿Es que un nombre tiene que significar algo?— preguntó Alicia tímidamente.
— ¡Claro que sí!— dijo con una risita seca Humpty Dumpty—. Mi nombre significa exactamente la forma que tengo (una forma, por cierto, muy hermosa). Tú en cambio, con un nombre así, podrías tener cualquier forma.

En la secuela A través del espejo y lo que Alicia encontró allí Carroll continúa con sus exploraciones, que incluyen algunas incursiones juguetonas sobre la naturaleza del discurso.

Todo comienza cuando en el primer capítulo Alicia lee un poema llamado el Jabberwocky.
“Brillaba, brumeando negro, el sol;
agiliscosos giroscaban los limazones
banerrando por las váparas lejanas;
mimosos se fruncían los borogobios
mientras el momio rantas murgiflaba.”
“Parece muy bonito”, dice Alicia cuando lo termina. “¡Pero es tan difícil de entender!”.

Alicia se rasca la cabeza con el dedo: el poema apela de alguna manera a nuestra concepción de la corrección gramatical, pero las palabras por sí mismas no tienen ningún sentido.
Pues bien, los neurocientíficos que exploran la maquinaria del lenguaje hoy usan las “frases Jabberwocky” durante los escáneres cerebrales para demostrar que el significado y la gramática se procesan de forma separada en nuestro cerebro.
Pero de los experimentos más importantes de Carroll en ese sentido es el momento en el que Alicia se encuentra on Humpty Dumpty y su conversación explora la naturaleza misma de las palabras.
Anteriormente los científicos habían asumido que era imposible, que las palabras son arbitrarias y que los sonidos no pueden tener un significado innato. Pero ahora están investigando la cuestión, por si Humpty Dumpty pudo haber tenido razón”

¿Puede una frase compuesta por por palabras como Humpty Dumpty evocar mejor la “hermosa forma” del personaje, un huevo antropomórfico, que cualquier otro sonido escogido al azar? Es una antigua pregunta filosófica que remonta a Platón.

Considere las palabras “kiki” y “bouba”. Si se les da diferentes formas de etiquetar, la mayoría de la gente elige kiki para un objeto punzante y Bouba para algo redondo. Tal “simbolismo de sonido” es ahora una zona popular de la investigación, aunque la razón no está del todo claro; una teoría es que la asociación viene de las formas de los labios hacen como se articulan los sonidos.

Sea cual sea la explicación del fenómeno, a veces se puede adivinar con gran exactitud el significado de una palabra de un idioma desconocido. Y también se puede lograr que los sobrenombres, como en el caso de Humpty Dumpty, terminen reflejando la apariencia de quien los ostenta.
Hay quien sospecha que se trata de “fósiles lingüísticos” que guardan los primeros enunciados de la humanidad.

La Reina Blanca y el viaje mental en el tiempo

2book10“—Es un tipo de memoria muy pobre la que sólo funciona hacia atrás, sostiene la Reina Blanca.
— Es un tipo de memoria muy pobre la que sólo funciona hacia atrás— replica la Reina.
— ¿Qué tipo de cosas recuerda mejor?— se aventura a preguntar Alicia.
— Oh, las cosas que ocurrirán la semana que viene después de la siguiente”, respondió la reina en un tono despreocupado.”

En su viaje, Alicia sostiene largas discusiones con la Reina Blanca. Ella es una de las creaciones más desconcertantes de Carroll, alguien que asegura tener una extraña capacidad de previsión.

“Desde mediados del año 2000 los neurocientíficos comenzaron a darse cuenta de que la memoria no sólo tiene que ver con el pasado, sino que también ayuda a actuar de forma apropiada en el futuro”, dice Eleanor Maguire, del University College de Londres, quien con frecuencia se refiere a la Reina Blanca para ilustrar la idea.

Una posibilidad es que imaginamos el futuro tirando de nuestros recuerdos y uniéndolos en un montaje que podría representar un nuevo escenario. De esta manera, la memoria y la previsión utilizan “el mismo tiempo de viaje mental” en las mismas áreas del cerebro. Maguire, por ejemplo, ha estudiado a pacientes con daño en el hipocampo, lo que significa que no pueden recordar su pasado.

Sin embargo, la experta descubrió que estos también tienen problemas para pensar en futuro. “Les pedimos que imaginen que se encuentran con un amigo la próxima semana y simplemente no podían hacerlo”, explica.
Lo mismo ocurrió cuando les dijo que imaginaran la visión futura de la orilla del mar. “Sabían que habría mar y arena, pero no podían visualizarlo en su mente”, añade. En otras palabras, sus pacientes, a diferencia de la Reina Blanca, están atrapados para siempre en un eterno presente.

¿Puedes pensar en cosas imposibles?

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“—No sirve de nada intentarlo—, dijo Alicia. — No se puede creer en cosas imposibles.
— Me atrevería a decir que no tienes mucha práctica—, respondió la Reina.
— Cuando tenía tu edad lo hacía durante media hora al día. A veces creía hasta en seis cosas imposibles antes del desayuno.”

Continuando con su exploración de la imaginación humana, la Reina ensalza las virtudes de pensar en lo imposible. A ese capítulo hace referencia Gopnik, quien leyó la obra de Carroll por primera vez cuando tenía tres años y ahora se dedica a estudiar cómo construimos la imaginación.

La experta ha descubierto, por ejemplo, que los niños que juegan a “creer lo imposible” tienden a desarrollar una capacidad cognitiva más avanzada. Entre otras cuestiones, entienden mejor el pensamiento hipotético y también las motivaciones y las intenciones de los demás.
“Mucho de lo que hacen en el juego de la simulación es plantear una hipótesis y seguirla hasta una conclusión lógica”, explica Gopnik. Las aventuras de Alicia están llenas de encuentros surrealistas que podrían ayudar a cualquiera a desarrollar esas habilidades.
Travis Proulx, de la Universidad de Tilburg, en los Países Bajos, ha estudiado la manera en la que la literatura surrealista y absurda como la de Carroll influye a nuestro conocimiento.
Algunas drogas alucinógenas también podrían ayudar a alcanzar un estado mental de libre asociación parecido al de los niños, pero leer es sin duda la forma más segura de hacer retroceder el reloj y ver el mundo desde una nueva perspectiva

Y ha descubierto que enfrentar nuestras expectativas a un mundo extraño y a unas historias fantásticas empuja a nuestro cerebro a ser más flexible, lo que, a su vez, nos hace más creativos y hace que aprendamos más de prisa.
Así que si sientes que tu cerebro se estira, puede que no haya mejor solución para ello que pasar una tarde con Alicia.

Ya lo escribió Carroll: “Tantas cosas fuera de lo común le habían ocurrido últimamente, que Alicia había comenzado a pensar que muy pocas cosas en verdad eran realmente imposibles”.
Y sus lectores seguramente estarían de acuerdo.

Fuente: Regeneración | BBC Future

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Alicia en el país de las maravillas

Alicia, ilustrada por Dalí

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